Science 2014

La práctica de estimular físicamente el cerebro con el fin de aliviar los síntomas de la enfermedad neurológica ha estado presente desde principios del siglo 20. Por ejemplo, la terapia electroconvulsiva (TEC) todavía se utiliza para aliviar los síntomas de la depresión.

Sin embargo, debido a las connotaciones negativas asociadas con la TEC, la medicina moderna ha tendido a utilizar otras formas de intervención como drogas y terapias cognitivo-conductuales.

Los investigadores de la Universidad Northwestern han demostrado que la estimulación selectiva de las regiones del cerebro involucradas en el funcionamiento de la memoria puede mejorar nuestra capacidad de memorizar. El método que usaron no era la TEC, sino la estimulación magnética transcraneal (TMS).

TMS utiliza pulsos electromagnéticos en la parte exterior de la cabeza, lo que induce a actividad eléctrica. Es importante destacar que, mientras que TEC tiene que ser usado con anestésicos y relajantes musculares con efectos secundarios. TMS es un procedimiento menos invasivo. En TMS el paciente es capaz de permanecer totalmente consciente y sólo puede experimentar los síntomas físicos leves, tales como una pequeña sensación de golpecitos en la cabeza.

En neuropsicología, la región del cerebro asociada con la memoria predominantemente es el hipocampo. Sin embargo, el hipocampo se encuentra profundamente dentro del cerebro y su estimulación directa es difícil. En lugar de ello, los investigadores utilizaron imágenes de resonancia magnética (RM) para identificar las regiones situadas más cerca del cráneo que conecta con el hipocampo. Utilizando redes de memoria-corticales y del hipocampo probaron los efectos de esta manipulación sobre la memoria.

Dieciséis personas fueron reclutadas para el estudio. La mitad de estas personas recibieron 20 minutos de estimulación TMS en las redes de memoria durante cinco días consecutivos. La otra mitad recibió placebo en las mismas redes. La diferencia fue extraordinariamente significativa a favor de la terapia.

Es una forma alternativa de intervención que los fármacos para enfermedades como el Alzheimer.

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